Za prvopočátek firemního sběratelství jde považovat systém mecenášství, který fungoval již v Římské říši, kdy politik Gaius Clinius Meacenas podporoval několik vybraných umělců. V této době však nedocházelo k nákupu již vytvořených uměleckých děl, ale mecenáši své umělce podporovali k vytvoření děl nových. Učebnicovým příkladem je italský rod Medicejských, který v 15. století pověřil Sandra Botticelliho k vytvoření jednoho z nejvýznamnějších děl renesančního umění, Zrození Venuše.

V průběhu času byli jednotliví mecenáši nahrazeni nadacemi, sdruženími a společnostmi. Firmy začaly sbírat umělecká díla na konci 19. století. Ale firemní sběratelství umění, jak ho známe dnes, bylo uvedeno do praxe ve 30. letech 20. století Thomasem J. Watsonem, zakladatelem společnosti IBM, a Davidem Rockefellerem, ředitelem společnosti Chase Manhattan. Největší boom firemních uměleckých sbírek se však datuje do období od 60. do 80. let 20. století, především díky prosperující ekonomice.