Karuselové podvody zneužívají systému, jakým je vybírána daň z přidané hodnoty (DPH). Je to daň uvalená na spotřebu zboží a služeb, která ve výsledku zatěžuje spotřebitele, ale odvádí ji dodavatelé. V distribučním řetězci fakturují dodavatelé spolu s cenou za prodané zboží či službu i DPH. Tuto daň musí odvést státu, ale zároveň od ní mohou odečíst daň zaplacenou v ceně svých nákupů. Tak odvádí každý článek řetězce jen daň ze své přidané hodnoty.

Tento princip byl dosud považován za výhodu. Daň je placena postupně a stát nemusí spoléhat na maloobchodníka, který celou daň vybere z prodeje konečnému spotřebiteli. DPH se tak stala významným zdrojem veřejných rozpočtů. Nepoctivci však tento systém využívají ve svůj prospěch. Řetězový podvod je založen na tom, že jeden z dodavatelů v řetězci sice vyinkasuje od svého odběratele daň, ale nikdy ji státu neodvede. Odběratel si však zaplacenou daň nárokuje, čímž stát vyplácí daň, kterou nikdy neobdržel, a dostává se tak do ztráty.